¿Los playoffs ampliados realmente significaron una calidad más baja?

    Traducido por Fernando Battaglini

    Poco sorprendió sobre la victoria de los Astros en la Serie Mundial el mes pasado. Houston fue el mejor equipo de la Liga Americana, habiendo alcanzado el cenit del béisbol después de una sexta aparición consecutiva en la Serie de Campeonato de la Liga Americana que estableció un récord. Su victoria también desafió una fuente de consternación: la idea de que la introducción de un equipo de playoffs más en cada liga había diluido en gran medida la competencia. Los participantes de la Serie de Campeonato de la Liga Nacional pusieron un signo de exclamación no deseado sobre el tema, ya que ni los Phillies ni los Padres lograron 90 victorias en la temporada regular. Entonces, una vez que los Astros de 106 victorias emergieron en la cima, se restableció un grado de orden.

    Las preocupaciones sobre cómo los playoffs ampliados podrían afectar la construcción de los rosters se desangraron en la temporada de descanso. El sólido mercado de agentes libres disipó algunas de estas preocupaciones, pero es probable que este alivio sea temporal. La polarización de la liga se ha vuelto más pronunciada en la última media década, y la competencia desequilibrada empujará a los equipos hacia las 100 victorias el próximo año y más allá. Si estos aparentes súper equipos vuelven a chocar y quemarse a principios de octubre, el nihilismo relacionado con el béisbol que inspiró la postemporada de 2022 seguramente regresará.

    Tal vez ese agotamiento premeditado pueda evitarse ahora. Al contextualizar el campo de los playoffs con nuevos métodos, podemos analizar cuán competitivos deben ser los participantes. Esto es necesario porque las victorias de la temporada regular son un barómetro mediocre de la calidad de la lista de playoffs. Estos totales reflejan cómo el personal del equipo evolucionó continuamente frente a las crecientes lesiones. Prácticamente se requiere navegar por estas pruebas para ganar una invitación a los playoffs, pero una vez que se perfora ese boleto, solo la capacidad de la lista actual importa para la competitividad. Las probabilidades de ganar simulan la fortaleza del roster para la serie dada, pero no brindan el contexto histórico que enfoca cada año.

    Esta pieza tiene como objetivo evaluar el nivel de competencia en cada ronda de los playoffs, en función de la calidad promedio de los enfrentamientos. Usaremos DRC+ y DRA- de la temporada, que aíslan las contribuciones de los jugadores mientras se controlan los parques, los oponentes y el entorno de la liga. Se usan los puntajes DRC+ de la temporada regular para los jugadores de posición, y los promedios se ponderan según el número de apariciones en el plato de cada bateador en la serie dada. De manera similar, el total de bateadores enfrentados en cada serie actuó como el peso en los cálculos del DRA- promedio. Los puntajes de calidad de los emparejamientos se remontaron a 1995, el año en que debutó el comodín, y se calcularon para cada equipo y serie.

    Para estimar la calidad de los enfrentamientos con la máxima precisión, sería recomendable combinar las proyecciones de fin de temporada con factores como la fatiga del lanzador, la familiaridad con el bateador y la mano. Pero el par de estadísticas “merecidas” de BP aún pueden evaluar la competencia de playoffs de manera sólida y consistente a lo largo del tiempo, lo que las convierte en una clara mejora con respecto a las victorias de la temporada regular. Aunque el uso de los jugadores puede variar, estas métricas de calidad del equipo son muy estables; la correlación de Spearman para el equipo DRC+ y DRA- es 0.98 y 0.94, respectivamente, de serie a serie

    Primero, examinaremos el talento de bateo en los playoffs. Este gráfico muestra el DRC+ medio en cada Serie Mundial (WS), Serie de Campeonato de Liga (LCS) y Serie Divisional (DS). Observe cómo las líneas en el gráfico a continuación se vuelven más irregulares para series posteriores. La Serie de Campeonato de la Liga y la Serie Mundial reducen la cantidad de participantes, por lo que menos jugadores tienen una mayor influencia para determinar la calidad general del enfrentamiento.

    El talento de bateo en la Serie Mundial (WS) alcanzó su punto máximo en 2011, cuando el bateador típico de los Cardinals y los Rangers era casi un 20 por ciento mejor que el promedio. El Clásico de Otoño de 2004 no se quedó atrás, ya que Boston promedió un DRC+ de 116,5 y St. Louis alcanzó 121, la segunda mejor marca registrada por un club de la Serie Mundial de la era de los comodines, solo detrás de los Indians de 1995. La LCS también alcanza un punto alto en 2004, lo que trajo a los Yankees y luego a los Astros de la Liga Nacional a la refriega.

    En el extremo opuesto, las tres series tocaron mínimos en 2005 y 2014. Los White Sox, campeones mundiales, trajeron apenas una ofensiva promedio en la liga a los playoffs, mientras que los Astros, campeones de la Liga Nacional, se ubicaron por debajo del promedio luego de perder agentes libres clave (Carlos Beltran, Jeff Kent) y soportando fuertes regresiones (Jeff Bagwell, Lance Berkman). Entre los ocho equipos en el juego divisional de 2005, la mitad anotó dentro de los tres puntos del promedio de la liga. Una situación similar se materializó en 2014, cuando tanto los Reales como los Gigantes estaban más o menos en el promedio en el plato y sus oponentes de la LCS estaban solo unos pocos puntos mejor.

    Los jugadores que participan en la postemporada generalmente se encuentran entre esos extremos. Desde 1995 hasta 2021, el DRC+ promedio fue de 108,9, 109,6 y 109,9 entre los bateadores de la Serie Divisional, la Serie de Campeonato de la Liga y la Serie Mundial, respectivamente. Las sorpresas ocurren en los playoffs, pero generalmente los equipos con mejores bateadores avanzan a rondas posteriores.

    Lo más relevante para el tema del nuevo formato de postemporada es dónde terminan las curvas en el lado derecho del gráfico. Los puntajes de 2022 DRC+ para las tres series superaron los 110, superando las normas históricas de la era del comodín. Todos los equipos de la Serie Divisional eclipsaron el promedio de la liga en más de cinco puntos, con cuatro superando un DRC+ de 111. Los equipos con menos de 90 victorias se adentraron en los playoffs, pero la calidad de la ofensiva alcanzó un nivel típicamente alto en 2022.

    Realicemos el mismo ejercicio en el lado del lanzador. La interpretación de la siguiente tabla cambiará, ya que las cifras de DRA mejores que el promedio están por debajo de 100. Observe que la escala vertical se amplía de arriba a abajo, lo que refleja el cuerpo de lanzadores de élite que marcó el período inicial de Comodín.

    Las postemporadas de 1995 a 2002 se distinguieron por los lanzadores que llevaron a los Braves a varios títulos de división en la racha récord del equipo. Con tres ganadores del banderín de la Liga Nacional, el DRA acumulado de los lanzadores de Atlanta fue más del 30 por ciento mejor que el promedio de la liga. Los Tres Grandes de los Braves Greg Maddux, Tom Glavine, y John Smoltz lanzaron la mayor cantidad de entradas para los Braves en este período, y fueron apoyados por temporadas dominantes de relevistas como Mark Wohlers and Mike Remlinger.

    Los Padres de 1998 lograron superar a esos clubes, en gran parte gracias a las grandes campañas de Kevin Brown y Trevor Hoffman. El jactancioso cuerpo de lanzadores de los Yankees de mediados de la dinastía, los Diamondbacks de 2001 y los Marlins de 2003 también elevan los promedios de la serie a niveles impresionantes. Estos pocos años parecen ser una edad de oro moderna para el lanzamiento de playoffs, una que terminó abruptamente a mediados de la década de 2000, cuando los Cardinals de 2006 registraron el peor DRA de cualquier equipo de la Serie Mundial en esta era. De manera similar, los puntajes de calidad del lanzador para los Tigers de 2006 y los Rockies de 2007 se clasificaron como aproximadamente el promedio de la liga en las tres series de postemporada.

    Los puntajes de calidad de emparejamiento en este lado de la pelota generalmente han mejorado desde mediados de la década de 2000, a pesar de algunas variaciones puntiagudas en el camino. Esa tendencia culmina en este hallazgo: los lanzadores en la Serie Mundial 2022 promediaron un DRA- estacional de 81.3, la mejor marca de los últimos 19 años. El 84.4 DRA- registrado por los lanzadores en la Serie de Campeonato de la Liga de este año ocupó el tercer lugar en este período, al igual que el 83.8 DRA- publicado por los lanzadores en la Serie Divisional. Los ocho equipos divisionales superaron al DRA- promedio de la liga en al menos un 13 por ciento, allanando el camino para muchos enfrentamientos competitivos en series posteriores.

    Cabe señalar que los resultados recientes pueden estar vinculados a la transformación en el uso del lanzador. Más que nunca, los titulares fatigados son retirados de los juegos temprano, dando paso a relevistas frescos que se desempeñan mejor en períodos cortos. Sin embargo, sin importar qué papel cumplieron los lanzadores, está claro que los playoffs de 2022 estuvieron cargados de brazos talentosos. Los lanzadores de este año no pueden eclipsar al personal de cerca del cambio de milenio, pero este hallazgo aún va en contra de la narrativa de competencia diluida.

    Los playoffs ampliados estarán vigentes durante los próximos cuatro años y proporcionarán más datos para evaluar cómo evolucionan las métricas de calidad de los enfrentamientos. Sin embargo, en esta etapa inicial, los resultados de esta pieza pintan un panorama menos siniestro. La postemporada de 2022 puede haber parecido impredecible, pero la competencia se mantuvo fuerte como era de esperar.

    Gracias a Tom Gieryn por su asistencia en la recopilación de datos en este artículo.

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